Ben miał świat na sznurku. Był entuzjastycznym młodym człowiekiem o płodnej osobowości, pełnym charyzmy, uroku i noszącym serce na rękawie. Ben dorastał w kochającej i wspierającej rodzinie w Pensylwanii, był wszechstronnie wykształcony i lubiany. Miał kochającą matkę, silnego ojca i najlepszego przyjaciela - brata. Pasjonował się sportem i muzyką, z wdziękiem grał na gitarze i śpiewał. W młodym wieku zaczął nadużywać alkoholu i narkotyków, co wkrótce wymknęło się spod kontroli i doprowadziło do uzależnienia od heroiny.

Ben wielokrotnie poddawał się leczeniu, aż w końcu wylądował na południowej Florydzie, gdzie przez kilka lat był czysty. Znalazł tam przyjaciół, przynależność i wspólną płaszczyznę, gdzie inni, tacy jak on, przyjeżdżali, aby wytrzeźwieć.

Kiedy Ben i jego wsparcie poczuli się gotowi, by ruszyć w świat, Ben wrócił do Pensylwanii ze współlokatorem i mógł zamieszkać we własnym mieszkaniu.

Nieznany Benowi koszmar jego uzależnienia i koszmar każdej rodziny stał się rzeczywistością, kiedy Ben wpadł w pułapkę myślenia "jeszcze jeden".

Ben spędził tylko jedną noc w swoim nowym mieszkaniu. 1 sierpnia 2016 r. przedawkował i zmarł.

Jak można sobie wyobrazić, telefony, posty i wiadomości zalały rodzinę Bena i media społecznościowe. Nieznośny ból i strata, którą odczuwała jego rodzina, była ogromna, a pogrążona w żałobie rodzina kogoś, kto odszedł zbyt młodo i zbyt wcześnie, miała swój własny sposób radzenia sobie z odejściem Bena.

Ale to brat Bena, Alex, podtrzymuje pamięć o nim w niezwykły sposób. Razem z bratem podróżuje po całym świecie i dzieli się jego historią. Alex stworzył projekt "Backpacker Ben".

Zapytacie, co to jest "Backpacker Ben"?

Alex zamienił swojego brata w podobną do niego lalkę i razem z nim podróżował po świecie.

Podobna lalka ma na sobie koszulę, którą często nosił Ben, plecak, aparat fotograficzny i futerał na gitarę; niektóre z rzeczy, które najbardziej lubił Ben, a w porównaniu ze zdjęciami Bena, które widziałem, głowa bobasa wygląda jak jego kopia.

Alex dzieli się dalszymi informacjami:

"Jako młodszy brat, Ben był dla mnie kimś więcej - czasami utrapieniem, rywalem, przyjacielem i partnerem na całe życie. Z utęsknieniem czekałem na dzień, w którym będziemy mogli razem przeżywać przygody, uwolnieni od jego demonów. Kiedy nadal przeżywam żałobę, bardziej niż kiedykolwiek wiem, że ten dzień nigdy nie nadejdzie. Backpacker Ben został stworzony ku pamięci mojego kochającego zabawę, utalentowanego brata, który przez prawie dwadzieścia cztery lata swojego życia wpłynął na życie wielu ludzi. Niech jego przygody zilustrują to, co powinno być, a jednocześnie odbiją się echem tragicznej natury epidemii, która zdaje się nie mieć końca."

Alex mógł siedzieć w swoim bólu (nie potrafię sobie nawet wyobrazić bólu po stracie rodzeństwa) za zamkniętymi drzwiami, dąsając się z powodu druzgocącej straty. W końcu nie sądzę, bym po czymś takim mógł wyjechać daleko od domu. Jednak ból Alexa był na tyle silny, że postanowił coś z tym zrobić. Alex przez trzy miesiące podróżował z Benem przez sześć różnych krajów, zbierając fundusze na rzecz "Natural High" - organizacji non-profit, która inspiruje młodzież i młodych ludzi do rozwijania umiejętności i odwagi, by dobrze przeżyć życie. Opowiadał historie tym, których napotkał i zdawał się przeżywać niektóre z tych wspomnień na nowo. Niektóre z tych miejsc to Maroko, Holandia i Hiszpania.

"Były momenty, kiedy było mi tak ciężko, że rozważałem wcześniejszy powrót do domu, ale zachęta wszystkich wokół podtrzymywała mnie na duchu. Plecakowanie z Benem pomogło mi posunąć się naprzód w mojej podróży przez żałobę (bardziej niż mogłam to sobie wyobrazić), ale przede mną jeszcze długa droga. Proszę, nie zapominajcie o tych, którzy wciąż walczą z uzależnieniem; oni potrzebują naszej pomocy i wsparcia".

Podczas podróży Alex zamieścił w komentarzu zdjęcia swojego brata na tle malowniczych zabytków, takich jak "Big Ben". Jedno zdjęcie, które przykuło moją uwagę, mówi samo za siebie: dwoje małych dzieci siedzących na kolanach wydaje się być w zachwycie nad Benem.

"Chefchaouen to piękny klejnot ukryty w górach Maroka. Szukając miłego miejsca do zrobienia zdjęć, spotkaliśmy miejscowe dzieci bawiące się w jednej z bardziej malowniczych uliczek. Natychmiast zauroczyły się Benem i nawiązaliśmy kontakt, podczas gdy ja próbowałem wyjaśnić im sens tego, co robię (prawdopodobnie bezskutecznie). To był jeden z moich ulubionych momentów".

Co możemy zrobić dla Bena?

"Mam nadzieję, że Backpacker Ben posłuży jako narzędzie do zwiększenia świadomości w sprawie, która dotyka zbyt wielu istnień ludzkich - uzależnienia. Razem możemy #SpeakUpForBen, dodając otuchy i nadziei tym, którzy wciąż mają możliwość wyboru życia. Otulmy ich miłością i wsparciem; przełammy piętno".

Do 2020 r. zaburzenia psychiczne i uzależnienia od substancji psychoaktywnych wyprzedzą wszystkie choroby fizyczne jako główna przyczyna niepełnosprawności na całym świecie.

Ben nie jest zwykłą statystyką. Miał swoje życie i swoją historię - bardzo ważną, a on zmienia świat, opowiadając jedną historię po drugiej. Nie mogę się doczekać, aby zobaczyć, dokąd jeszcze zawita.

Czasami najpiękniejsze historie powstają w wyniku najstraszniejszych tragedii i nie ma wątpliwości, że ta mała historia została zapamiętana na wielką skalę.

Śledź przygody Bena na Instagramie tutaj: